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天然痘という悪魔の復活 第16話

「スクープだ・・・・・・」

 興奮を抑えきれぬといった様子で達也が呟いた。

「これは世紀の大スクープだ! 息吹さん、これは世間に報せるべき内容ですよ! どうしていままで黙っていたんですか!」

 息吹が、静かに告げた。

「幸せのためですよ」
「え?」
「いま、私には家族がいます。孤児となった私を引き取ってくれた養父、彼の娘で現在は私の伴侶となっている妻、そしてお腹のなかの子供。私はいま、幸せです。この幸せを壊したくない。だから沈黙を保っているのですよ」
「ですが―――」
「敏いあなたなら、この一言で全てを察するでしょう。妻の旧姓は、黒堂といいます」

 予想もしていなかった一言が、槍の一投となって達也の心臓を貫いた。

「え? いま、なんて・・・・・・?」
「養父の名は、黒堂深影といいます」

 別の言葉で、息吹はさらなる衝撃を達也に与えた。

「そんな・・・・・・まさか・・・・・・」

 まるで呼吸不全の魚のように口を虚しく開閉させながら、達也は絶句の言葉を絞りだした。それ以上の言葉が続かないのは、彼が受けた衝撃の巨大さを物語っているからであろう。

「黒堂深影は実に賢い男です。孤児となった私を引き取って、私が餓えていたモノをアメとして与え続けた。危険なモノは離しておくよりも手近な場所へ置いておく方がリスク管理がしやすいですからね。まぁ、彼のおかげで、私はなに不自由なく過ごすことができましたよ。孤独に悩まず、食べるに困らず、学ぶに困らず、愛情に餓えることもなかった。彼は私が欲するがままに金や物を与え続け、挙句、自分の娘すら私に与えた。そうやって、着々と私が逃れられない状況を構築したんです。そうとも知らずに、真実を追究していた私は、真相を知って愕然としましたよ。だが、もはや逃れられぬ状況になっていた」

 だから売ったんです―――と、息吹は続けた。

「悪魔に魂を売る、という感覚に似ていたかもしれません。いま現在の幸せを守るために、私は真実を黙秘し、そして葬り去る所業に加担しているのですから」

 そこまで言って、息吹は小さく息を吐いた。
 それから、まるで嘲笑うかのような口調で、沈黙したままの達也に声をかけた。

「あなたは、事件が解決し、犯人が捕まれば、私は幸せになると断言した。しかし、本当にそうでしょうか。事件が解決し、犯人が捕まれば、本当に私は幸せなのですかねぇ」
「・・・・・・」

 達也は答えることができなかった。ここへ来て知った真実があまりにも大き過ぎて。
 だが、それでも、問わずにはいられないことが一つだけあった。

「・・・・・・なぜ、です?」
「ん?」
「・・・・・・なぜ、ジャーナリストである私に、真実を語ったのですか?」

 いや、聞かなくとも想像がつく。これまでの経緯と事実を符合すれば、そして少し考えればおのずと理由は判明する。
 だが、聞かずにはいられなかった。
 息吹が静かに答えた。

「冥土の土産ですよ」

 不吉な囁きが、元被害者の口から漏れた。

「義父が恐れているのはただ一つ。真実が明るみにでることです。現在、その可能性がもっとも大きいのは、警察による捜査ではなくジャーナリズムによる追求だ。だから真相の追究が深層へと及ぶ前に手を打っているのですよ。「守山家一家惨殺事件」を追うジャーナリストたちは、なぜか決まって必ず私の元を訪れますからね」

 つまり、守山息吹は「餌」というわけだ。
 そしてその餌にまんまと食いついたのが、記者の鈴木宗太であり、作家の榎本幸太郎であり、探偵の後藤卓巳であり、ジャーナリストの斉藤裕也であり、そして―――。

「さぁ、私はあなたが知りたいことを全てお話しましたよ。もうこれ以上のご用はありませんね。どうぞ、気をつけてお帰りになってくださいね」
「・・・・・・」

 息吹に促されるまま、達也は椅子から立ち上がった。
 そして玄関へと向かう。
 その足取りは、さながら死刑台へと向かう死刑囚の足取りに酷似していた。
 翌日、次のような記事が新聞の隅に小さく掲載されるであろう。

「フリージャーナリストの斉藤達也氏、車にはねられ死亡」

 それが現実のものとなるのは、もう少し先の話であった・・・・・・。



                               完

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