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天然痘という悪魔の復活 第14話

 息吹が調べたのは村の歴史に関する資料だった。
 それによると、いまからおよそ二〇〇年ほど前、江戸時代、村を疫病が襲った記録が残されていたそうだ。疫病は強力で、瞬く間に村全体を飲み込み、一〇〇人を超す死者とそれに倍する感染者をだしたという。
 このままでは村が全滅してしまう! そう危機感を抱いた村人たちは、非人道的な方法でこの難局を乗り切ることにした。すなわち、感染者の虐殺である。黒川村の住人は、感染者を全員抹殺することで、疫病に対処しようとしたのだ。
当時の様子は悲惨の一言に尽きる。ある者は生きたまま焼かれ、またある者は生きたまま川に投じられた。そして一部の者は、神無山にあった洞窟の奥へと連れていかれて、洞窟の入り口を埋められたのであった。

「入り口が埋められてしばらくの間、山からは「出してくれぇ」という呻き声が昼夜を問わず響いていたそうです。そしていつの頃からか、山にはその時に殺された村人の幽霊が出るとの噂が立つようになり、村人は近づかなくなったそうです。だから―――」
「だから「悪霊の棲む山」ということか・・・・・・」
「そうです。そして、疫病の感染者の生き埋めを先導したのが守山家の先祖でした。ですから、古文書にはおそらく、その時生き埋めにした場所が記されていたのでしょう。推測ですが・・・・・・しかし、真におぞましい話はそれではないのです」
「と、いうと?」
「その時、村で流行した疫病というのが・・・・・・実は天然痘だったんですよ」
「!」

 達也の脳裏を、一八年前の惨劇がよぎった。
 まさか、天然痘復活と守山家一家惨殺事件になにか関連があるのだろうか?
 そう思った。
 彼の考えは、しばらくしてから肯定されることとなる。
 息吹が次の語を口から紡ぎだした。

「斉藤さんは、古病理学というものをご存知ですか?」
「いえ、残念ながら・・・・・・」
「古病理学とは、古代の住民の病気の発生を研究する概念で、二〇世紀はじめにM・A・ラファーによって提唱されました。その学問のひとつに、古代のミイラから生体組織を採取して、病気の過程や死因、あるいは感染症の病原体を特定するという研究分野があります。つまり、それを悪用すれば、古代に流行した疫病の病原体を採取することも可能だということです。だから私は考えました。神無山に生き埋めにされた住人たちはそのままミイラ化している可能性が高い。ならばその遺体には、まだ生きた状態の天然痘ウイルスがいるのではないか。そしてもしかしたら、家族を殺した犯人たちは、最初からその天然痘のウイルスが目的だったのではないか、と」
「まさか、そんな・・・・・・!」
「ありえない話ではありません。いえ、むしろ、そう考えた方がつじつまが合うことが多い。だから私は探しました。天然痘の流行によって利益を得た者がいなかったか、あるいは、天然痘の流行と前後して不審な動きをしていた者がいなかったかどうか、を」
「・・・・・・で、見つかったんですか?」
「ええ、いました」
「それは誰なんです!?」
「黒堂深影率いる投資会社、黒堂インベストメントです」
「黒堂インベストメント・・・・・・」

 聞いたことがあった。
 天然痘が復活し、世界を大恐慌が襲った最中、大量の空売りを浴びせ、短期間で兆単位の利益を得た投資会社である。
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