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天然痘という悪魔の復活 第13話

「・・・・・・古文書が、消えていたんです」
「―――え?」

 息吹の小さな声が、達也の鼓膜を振るわせた。
 静かに、ゆっくりと、息吹が言葉を紡ぎはじめた。

「守山家の直系が代々、受け継ぐ品です。事件の数日前、いずれ私が受け継ぐべき物だから、といって父が見せてくれました。いまにして思えば、父は自分たちの身になにか起こるかも知れないと感じていたのかもしれませんね。だから、覚えていました。あなたのいう通りですね。子供は印象深いことは忘れない」

 そう言って、息吹は続けた。
 昔を思い起こすように、ゆっくりと。

「守山家は山をひとつ所有していました。名前は神無山。通称、悪霊の棲む山。禁則地ではありませんが、立ち入れば災いが降りかかるとの伝承があることから、地元の者も決して立ち入らない場所です。父の話によるとその古文書には、神無山に関する記述が書かれてあったそうです。詳しい内容は教えてはくれませんでしたがね」

 そこまで言って息吹は一息ついた。心の奥底にしまいこんでいた秘話を吐露することは精神的な負担を伴う。ましてや忌まわしい事件に関することとあっては、その負担は相当なものであろう。そのことは、達也にも理解できた。
 だが、相手の心情よりも、自らの興味を「職務」と正当化して優先させるのがジャーナリストという職業である。
 息吹に話を進めさせるため、達也はあえて問いかけた。

「その古文書が無くなっていたんですか?」

 と。
 息吹は頷き、肯定した。

「ええ。古文書が無いことに気づいたのは中学生になってからでした。当時私は、心の傷が癒え、気持ちの整理もつき、ようやく事件後初めて自宅に足を踏み入れることができたんです。自宅は事件当時のまま時が止まっていました。その時、あるべき場所に古文書がないことに気づいたんです。探したが、見つからなかった。警察が押収し、後に返却された品の中にも古文書の存在はありませんでした。つまり古文書は、犯人が盗んだ可能性が高かった。もしかしたら犯人の目的は最初からその古文書だったのではないか。そう考えた私は、山に関する情報を集めたんです。それが事件解決の糸口になるのではないか、そう思って」

 達也は固唾を呑んで息吹の話に耳を傾けた。
 彼が語る内容は、これまで世間には知られていなかった秘話であった。当事者のみが知りえている情報である。もしかしたらこのインタビューは事件の核心に繋がるかもしれない―――そんな強い期待の念が、次第に達也のなかで高まっていった。
 まるで物語を朗読するような口調で、息吹が話を続ける。

「最初、私が思い描いたことは、山には埋蔵金か財宝に準じる何かが埋められているのではないか、ということでした。黒川村には南北朝時代に南朝方の宗良親王がこの地の豪族に匿われていたという伝説があります。もしかしたら山にはその時に持ち込まれた財宝が埋められているのではないか、そして犯人の狙いはその財宝なのではないか、そう想像していました。ですが、真実はまるで違っていました」

 ひと呼吸、間を置いて、続けた。

「確かに、山にはモノが埋められていました。ですがそれは、財宝とはまったく異なる存在だったんです」
「それは、いったい・・・・・・」
「人間です」
「え」
「古い記録を調べていて判りました。大昔、黒川村が疫病に襲われた際、防疫のため、感染者たちが神無山に生き埋めにされていたんです。それも何十人と」
「・・・・・・!」
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