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天然痘という悪魔の復活 第11話

 彼が口にした多少の財産とは、おそらく、殺された家族に支払われた保険金のことであろう。想像だが、億を超える多額の保険金が生き残りである彼の手元に入ったはずだ。金銭を至高の存在と考える輩にとっては非常に羨ましいシチュエーションに違いない。だが、たとえ大金を手にしたとしても、当時五歳で、家族を皆殺しにされた少年の心境はいかほどのものだったのだろうか。それを思うと、あらためて犯人に対して強い憤りを覚えずにはいられない。

「それで、今日は何用で来られたのですかな? まあ、大体想像はつきますがね」

 事件についてでしょう? と息吹は聞いた。

「はい、その通りです」

 事実だったから、達也は否定せずに答えた。
 そして説明する。

「私は二〇年前に発生した、あの忌まわしき事件を追っています。その第一歩として、まずはあなたと話がしたかった」
「なにか手がかりが見つかるかもしれない―――そう思って?」
「・・・・・・ええ、まあ」

 若干、達也の口調がトーンダウンした。日本人は自分が思っていたことを先に相手に指摘されると気分を悪くする民族だという。達也が息吹に会おうとした理由は、むろん、それだけではないのだが、日本人としての習性からは逃れられなかったようだ。
 達也の様子を見て、息吹はほのかに苦笑した。

「どうやら図星だったようですね。ですが、残念ながらその期待には応えられないでしょうね、きっと」
「なぜです?」
「なぜ? 当たり前でしょう。考えてもみてください。当時、私は五歳ですよ? 文字の読み書きどころか意味さえしらない幼児だ。そんな子供が、なにか重要な情報を知っていると思いますか?」
「思いません。普通なら」

 即答し、少し間を置いてから達也は続けた。

「ですが私はジャーナリストです。数多くの現場を渡り歩き、数多くの人から情報を得てきました。その経験から、ひとつ得られたことがあります」
「それは?」
「子供は大人よりも鋭い観察眼を持っている。そして、大人よりも正確に情報を収集していることが多い、ということです。むろん、個人差はありますが、聡明な子供は非常に感性が発達していて、印象に残った出来事は後々まで覚えていることが多い。だから、当時まだ子供だったあなたの話を聞きたいと思ったのです。警察や他のジャーナリストたちが見落としている点がもしかしたらあるかもしれない、そう思って」

 達也が語ったことは、半分が本心であり、半分が嘘である。
 ジャーナリストという職業柄、彼は子供の証言の重要性を理解している一方で、子供の証言の危うさも理解していた。子供の証言には、人を喜ばせようとする幼子の心理が影響していて、証言を引き出そうとする大人を喜ばせようとする心理が働くことがある。そのため、冤罪事件につながりかねない虚偽の証言が出ることもしばしばだからだ。
 だがそれでも、子供は重要な情報を持っている場合がある。その可能性を、達也は当時五歳だった息吹に見出そうとしたのだ。当時の息吹が、非凡な子供であったことに賭けたのだ。

「・・・・・・」

 達也の力説になにを思ったのか。息吹は沈黙を保ったままコーヒーを啜り、しばらくしてから話題を変えた。
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