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天然痘という悪魔の復活 第2話

 天然痘は、飛沫感染あるいは接触感染によって人から人へと感染してゆく。潜伏期間は七日から一六日ほど。初期症状は高熱、頭痛、腰痛など。発熱から三、四日して熱は引くが、この頃から頭部や顔面を中心として豆粒状の丘疹が何十、何百と無数に生じ、それが全身へと広がってゆく。発症から七日から九日ほどで再度高熱を発するが、これは発疹が化膿して膿疱になることによって生じるものだ。また、天然痘の場合、表皮のみならず呼吸器や消化器など内臓、脳にも病変が生じ、やがては全身の不全によって死にいたる。発症後、二週間から三週間ほどで回復に向かうが、回復しても「あばた」と呼ばれる病痕を残す。鏡を覗けば目を背けたくなるほど醜悪な病痕を。
 天然痘の致死率は四〇パーセント前後であるが、真に恐るべきは強力な感染力にある。天然痘ウイルスは低温、乾燥に強く、空気中でも長い時間死なずに生き続け、宿主を見つければ爆発的に増殖して感染を拡大させる。天然痘はこの強力な感染力をもってして地上で版図を拡大し続けてきた。
 古代エジプトでは王を殺し、ローマ帝国では国力衰退の原因となり、シルクロードを通じて中国、朝鮮、そして日本へも渡来して飢饉や戦乱の元凶となり、やがてはコンキスタドールと共に大洋を渡って新大陸の原住民を虐殺せしめた。天然痘による人類の総死者数は推計で一〇億人。感染者の数はその何倍にもなるといわれている。
人類にとってまごうことなき宿敵――それが天然痘である。
 だが、人類は一方的にやられていたばかりではなかった。
 古来より、人類は常に天然痘と戦い続けてきた。
 そして一七九八年、人類にとって画期的な出来事が起こる。イギリスの医学者、エドワード・ジェンナーがついに天然痘のワクチンの開発に成功したのである。
ワクチンが開発されてから人類は天然痘に対し攻勢に立ち、一九五八年には世界保健期間(WHO)が総会で「世界天然痘根絶計画」が可決され、天然痘根絶への動きが加速した。WHOは膨大な量のワクチンを世界中のあらゆる地域に投入して次々と天然痘を駆逐。そして一九七七年のソマリア人感染者を最後に天然痘ウイルスは自然界から消滅し、WHOは一九八〇年五月八日に天然痘根絶の宣言をおこなった。
人類の勝利であった。
 その後、ワクチンの接種は廃止され、人類は長きに渡る天然痘の脅威から解放された。むろん、慎重論がなかったわけではない。いつかまた、天然痘の脅威が現実のものとなるのではないか。そう考える者も少なからずいた。だが、それら多くの声は大多数の楽観論によってかき消され、次第に消失していった。
 だが、その平穏が突如として破られたのは、二十一世紀になり、四半世紀が経過した頃であった。
西暦二〇二二年八月五日、ニューヨーク・タイムズ紙は次のような表題のトップ記事を掲載した。
 曰く、

「悪魔再臨」

 と。
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