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天然痘という悪魔の復活  第1話

 ――ある日、隣人が死んだ。前日まで、何事もなく平穏に暮らしていたその人物が、翌日になって発熱し、吐き気を催し、腹痛を訴え、頭痛を訴え、神に救いを求めながら衰弱していく。何が起こっているのか。わからない。数日後、隣人は冷たくなり、帰らぬ人となった。
 彼は思った。

「これは悪魔の仕業に違いない・・・・・・!」

 昔の話である。数千年も前、まだ医学が発達していない頃の話である。
 古来より人類は常に目に見えぬ脅威にさらされてきた。〈病〉と呼ばれる抗いがたき脅威。人を弱らせ、苦しめ、絶望に沈めて死に追いやるソレを、人々は悪魔の仕業か神の怒りだと考えてきた。
 人々は病が流行るつど祈りを捧げ、供物をそなえ、あるいは泣き叫ぶ同胞を生け贄として殺し、ただひたすらに病が鎮まるのを願った。現代から考えれば無意味な行為。だが、当時の人にとってはすべてが真面目で真剣な取り組みだったのだ。
 やがて人類は進化を続け、多くの犠牲者を出しながらも、その英知はついに病の正体に辿りついた。
その名は、ウイルス。
 目に見えぬソレは、他の生物の細胞を利用して自己を複製する極小の構造体であり、タンパク質と核酸からなる非生物の名称である。このウイルスこそが、多くの病の元凶にして根源であったのだ。
 ウイルスは人類に対し常に悪意と害意を発揮し続けてきた。
 インフルエンザ・ウイルスは毎年のように猛威を振るい、特に一九一八年から一九一九年にかけて大流行した「スペイン風邪」は全世界で六億人の感染者を出し、その内の五〇〇〇万人を死に追いやった。
 不治の代名詞であるエイズ・ウイルスは、途上国を中心として膨大な数の感染者を出しながら猛威を振るい続けており、現在も毎年万単位の命を貪っている。
 最凶と目されるエボラ・ウイルスは、致死率九〇パーセントに達する殺人ウイルスであり、感染者の全身を食い荒らしてその者を死に追いやる。感染者の死に様は、口や鼻、耳や目、そして肛門といった全身の穴という穴から血が噴き出て悶え苦しみながら絶命するという凄惨かつ悲惨なものだ。
 他にも様々なウイルスが地球上では猛威を振るっており、これらウイルスによる害意は挙げればきりがない。
 だが、それらのウイルスとは比較にならぬほど、人類に対し害を与えてきたウイルスがある。古来より、幾度となく人類の歴史に干渉し、そのつど多くの命を奪ってきた、真の意味で「悪魔」と称されるに足るウイルス。名を天然痘という。人類の歴史上、もっとも多くの感染者を出し、かつ、もっとも多くの者を死に至らしめてきたウイルスである。
 天然痘の発祥地ははっきりしていない。一説によればインド、あるいはアフリカとされているが、もっとも古い記録はエジプトにある。古代エジプトの王ラムセス五世の命を奪ったのがこの天然痘であった。
 紀元前一一〇〇年代頃の話だ。
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